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北美华人的理财窍门
留学生收入免扣社安税

有些持有F-1 VISA留学生签证的读者,虽然平时不能工作,但亦有可能在一些特别情况下做工,例如在毕业后的实习 (PRACTICAL TRAIN-ING) 期间,将会收到薪金。

持此类学生签证的读者,雇主虽然照常要预先扣起联邦和州收入税,但他们不必付社会安全税(FICA),也不必付MEDICARE和失业保险税 (FUTA)。由于雇主通常都不是那么熟悉有关留学生的税例,有些公司有聘请持有H-1B签证的员工,虽然这些员工都没有永久居民资格,但他们的税务与一般美国纳税人相同,雇主可能以为持有F-1签证的也是一样,所以您应该主动提醒雇主。

假如雇主为留学生扣起了不应该扣的税,怎样才可以取回呢?雇主或雇员都可以填国税局第843号表格,连同签证文件证明,与及例如W-2之类的文件,证明被扣起FICA和FUTA税,然后寄给国税局,便可以取回税款。

以上免扣FICA和FUTA税的条例,除了适合持F-1签证的留学生外,也适用于持J-1,M-1或Q-1签证者。

尽快将学生贷款整合

平均每一个大学生毕业的时候,欠下一万六千元学生贷款,如果是读私立大学或专科学院,欠下几万元甚至十万元以上学生贷款也不出奇。这些贷款通常在毕业后六个月便要开始还款和支付利息,利率是浮动的,目前相当低,多数在4%以下。

已经毕业的学生,可以有一次机会将不同的学生贷款重贷,称为「整合贷款」 (LOAN CONSOLIDA-TION)。「整合贷款」最大的好处,是让您将目前的浮动利率固定下来。

由于「整合贷款」的利息,是按目前学生贷款的平均利率订立。学生贷款利率每年7月1日便重新按联邦政府短期公债利率修订,联准会过去一年已经八次提高短期利率,短期债券利率亦上升了差不多2%,所以肯定7月之后的新利率一定会大幅度提高,已经毕业的学生请务必在7月前办理「整合贷款」。

您应该先向您本身的借贷机构查询,但应该留意不同机构的优惠计画,例如,如果您让贷款机构自动转帐,利率便会减低0.25%。有些机构在您按时付款一段时间后便会将利率降低。

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向发展商贷款买屋

购买新屋,有时发展商会建议您通过某贷款机构借贷,往往这个机构是发展商的附属公司,起码是与发展商有密切关系。向这个类构借贷应该注意什么?

首先,联邦法例规定,发展商不能硬性规定您必须透过这些机构办理贷款,即是买屋者有自由选择贷款机构,和产权保险公司和交收(ESCROW)公司。同时,发展商不能将不向它贷款者推高房价。

使用这类贷款机构的好处,是通常发展商都会给予优惠,例如:房子加建 (UP-GRADE) 费用折扣,赠送家□或家具等。此外,由于发展商与贷款单位是同一个机构,办理贷款可能有一些方便。

可是,大家都要看清楚贷款条件,尤其是利率和费用是否比一般贷款稍高。有时,羊毛出在羊身上,拿了发展商一些优惠,但要付出较高的利率或费用便不值了。

所以,即使发展商有推荐贷款计画,也应该自己去一两家银行查询,去比较一下发展商给予的贷款条件。

三类物业税务不同

一般住宅楼宇在税例分为三类:自住楼宇、第二楼宇和出租物业。

自住楼宇,通常称为「第一物业」(FIRST HOME),就是您经常居住的楼宇。该物业贷款只要不超过110万元,所有利息都可在SCHEDULE A扣税表上扣除。将来卖出时,如符合要求每个业主有25万资金增值免税。

第二楼宇(SECOND HOME),亦即「渡假房屋」(VACATION HOME),是不属于主要住宅,但也没有租出去。可能是自己去稍住,也可能是让亲戚住,总之没有租出去。假如物业贷款与自住楼宇贷款加起来不超过110万元,利息也是可以在SCHEDULE A上扣税。此外,自住和第二房屋地税全部可扣税。第二楼宇不符合资金增值免税。

出租物业是租给住客居住,租金收入要放在SCHEDULE E报税,与物业有关的费用也可以扣税。

有一种情况,是物业部分时间租出,其它时间自住。假如一年之内物业只租出15天以下,就不算是出租楼宇,租金收入也不用报税,不过楼宇的费用也不能放在 SCHEDULE E上扣税。但一年内假如自住的时间不超过14天,或自住时间不超过出租时间的10% (以较高者为准),则依然算是出租物业。

认识W-8BEN表格

一般外国人,在美国没有社会安全卡号码,当他们在美国的银行或股票经纪行开户口时,就要填写一份W-8BEN表格,来证明其外国人的身份。由于外国人在美国所赚得的银行利息,及股票投资增值(Capital Gain)都无需付税,填写了该W-8BEN表格,银行或股票经纪行便无需扣起30%的税项。

一些外国人的父母,为求便利,与已成为美国公民或居民的子女,联名开设银行或股票户口,既让子女代他们管理财务,同时预防他们去世,子女们可以继承遗产。

但联名户口是要每个持有人都填写一份W-8BEN表格,如果其中一人是美国公民或居民,不能填写W-8BEN表格,而要填W-9表格,就会令该户口变得像美国人所拥有,银行或股票经纪行年底时便会发出一份1099表格,有关赚得的利息,可能成为他的收入而要报税。

因此,外国人的户口,最好不要有美国公民或居民的名字在内,采用指定他们作代管人的方法便可。

投资费用可以扣税吗?

与投资有关的费用,有可能作扣税用,但税例相当繁覆。

用股票抵押的MARGIN LOAN贷款,利息是可以扣税的,但金额不能超过「投资收入」,「投资收入」通常只限於利息与股息。去年开始大部分股息最高税率降低至15%,但一旦股息用作贷款利息扣税,便失去较优惠税率,要当为普通收入付税。

假如投资利息高於投资收入,税例容许纳税人在利息和股息外,选择将部分资金增值(CAPITAL GAIN)当成投资收入,让更多投资利息可以扣税。可惜,这些作为投资收入的资金增值,亦必须作为普通收入付税,假如这些资金增值是属於短期增值,那便无所谓,反正本身已需按普通收入税率课税;可是,假如该资金增值是属长期增值的话,一旦作为投资收入,便会失去低税率优惠。所以要有效地将更多投资利息扣税,事先都要计算清楚,否则得不偿失。

其他与投资有关的费用亦有可能扣税。您到投资顾问办公室的交通费用,订阅与投资有关的报纸刊物,甚至投资顾问收取的咨询费用等,都属於逐项扣税(ITEMIZED DEDUCTION)项目,但可惜是「杂项扣税」,故总金额要超过收入百分之二以上才有扣税作用。

搬迁费用可扣税吗?

假如您曾经搬家,搬迁的费用是否可以扣税呢?一般的搬迁费用是不能扣的,除非搬迁是与工作有关 -- 可以是新的工作,也可以是被现时雇主调到另一个工作地点,甚至属於自雇者也可以。但是,要符合扣税条件,新的工作地点与旧房子之间的距离,必须比原来工作地点与旧房子距离增加50哩。举个例,您家本来离工作地点十哩,现在调到新工作,需要搬家,新工作地点距离旧房子超过60哩,便符合搬迁搬迁费用扣税之主要条件。

除了要看距离以外,还要您符合「工作时间」的规定。作为雇员的话,您必须在搬迁后的一年内,在该地区起码全时间工作39个星期,但可以受雇於不同的雇主。本身为自雇者,税例要求更严格,除了在一年内要工作39个星期外,还要在两年内共工作78个星期。

假如您符合上述「距离」条件的话,便可以在搬迁当年将费用扣税,但之后假如不符合「工作时间」条件,便要修改报税表。不过,假如不幸被公司裁员,便不需要符合「工作时间」条件,也不会失去这项扣税优惠。

容易被忽略的减税项目

在报税过程中,有一些比较容易忽略的项目。假如您自己报税的话,请您留意以下两点。

总收入不超过五万元的已婚家庭,假如利用退休储蓄帐户,夫妇每个人有两千元储蓄可以取得「退休储蓄抵税额」,报税时用8880表格申报,并在1040报税表上将抵税金额填在第50项来减低税款。一般电脑软件都会为您计算这个抵税额,但假如您是利用ROTH IRA作退休储蓄,便要留意不要忘记将ROTH IRA用来计算这个抵税金额,因为ROTH IRA本身不用填在报税表上,所以比较容易被忽略。

假如您去年为2003报税时,需要缴纳州税金,而您2004年报税表是使用逐项扣减(ITEMIZED DEDUCTION)的话,请不要忘记将为03年付的州税也要放入SCHEDULE A税表扣税。

有些读者记得用04年内收入中预缴的州税来扣税,但忘记为03年补交的税也应该用来扣税。

顺便提醒来不及报税的读者,可以用4868表格延期报税,假如去年有报税的话,可以致电1-888-796-1074申请延期报税,但要将欠税在4月15日前寄入去国税局。

现金交易申报规则

政府监管银行的时候,有一条法例称为银行保密法案(Bank Secrecy Act),当中规定客户进行任何超过一万元的现金交易,就要填写一份现金交易报告,简称为CTR,然后在15日内交入国税局。

现金交易包括所有现金交收、提款及存款。若客户於同一日内,在不同的分行做现金交易超过一万元,也要申报。

一些商户因生意上的需要,经常有大量现金交收,是可以申请免报,但商户必须让户口设立了12个月后,才能够申请免报。至於个别人士明知有此法例,但为了避免申报上的麻烦,便将现金交易的总数定在一万元以下,例如九千元或9900元,以为不用申报;事实上,该项法例另一条文,规定银行要申报任何属於有怀疑的交易,该条文下的最低金额为五千元。

大家无需害怕要申报现金交易,除非有犯罪意图,一般人奉公守法,即使向政府国税局申报,也对个人不构成影响。

开车上班费用可以扣税吗?

大家从家里开车上班,有关费用称作Commuting Expense,不论打工或自己做生意,这些费用都不能用来扣税。但在某些特殊情况中,开车的费用可以有机会用来扣税。

有关情况是:如果有两份工作,从家里去第一份工作的地点、或从家里去第二份工作的地里,都不能用来扣税。但如果从第一份工作的地点,直接开车去第二份工作的地点,则有关开车费用,便可以用来扣税。

同样地,如果是同一雇主,但有两个工作地点,则从第一个工作地点,开车去第二个工作地点,则有关开车的费用,也可以用来扣税。

此外,如果从家里开车去正职地点之外的一个短期工作地点上班,而该短期不超过一年、并且该短期工作地点,是在居住城市以外的地方,则上班的开车费用,就可以用来扣税。

以上是假定没有以家里作为办公室(HOME OFFICE),如果以家里作办公室,则从家里开车到其他工作地点的费用,都可以用来扣税。

目前的扣税金额,是可以用每哩40.5分;或以真正的费用来申报,但必须保持详细的用车纪录。

I-BOND新利率

通膨指数债券(I-BOND)每年两次改变利率,包括固定利率和浮动利率。5月1日开始,在以下这六个月内投资I-BOND,固定利率是1.2%,比以前1.0%增加了两成。这个固定利率在30年债券有效期内维持不变。

I-BOND的浮动利率,是按过去六个月的通货膨涨率订立,5月1日开始,所有I-BOND的浮动利率都一律增加至3.6%,连同1.2% 固定利率,即新购买的I-BOND总利率为4.8%,比过去3.67%高了不少。近期美国通货膨涨率有上升趋势,I-BOND的浮动利率给予通膨保障。

过去已经持有I-BOND的读者,手上的I-BOND收益可能更高,因为他们的I-BOND固定利率可能远超于1.2%,再加上3.6%浮动利率,总利率可能超过7%。举例来说,在2000年5月购入的I-BOND,由于固定利率是3.6%,现今总利率达到7.24%。

I-BOND不单有通膨保障,利率还可以延税,又完全没有风险,有些家庭用I-BOND为子女大学教育经费储蓄,将来还可以得到利息免税的优惠,是个值得大家利用的储蓄工具。

新「个人社安退休帐户」

布什总统第二任的主要政纲之一,就是要改革社会安全退休制度,因为统计显示到了大概2017年,社会安全信托基金(TRUST FUND)就会入不敷出,退休人士可能到时退休金要打折扣。为了挽救社会安全制度,布什总统提出「个人社安退休帐户」。

我觉得这个「个人退休帐户」值得考虑,因为:

* 这个帐户是「自愿参加」的,年纪越轻越应该参加,因为长期股票市场应该有7%左右收益,比如今社安信托基金投资联邦债券收益较高。

* 参加者只能够将部分社安税放入帐户,依然会继续收到大部分固定的社安退休金。

* 这个帐户的资金是属于本人的,离世后剩下的资金属于遗产,可以由后人继承。

* 许多收入不高的家庭,可能雇主没有提供退休储蓄计划,自己也不会存放IRA,这个帐户可能是他们作退休储蓄的唯一途径。

* 有反对者提出人们自行投资可能会有重大亏蚀,这个风险其实不会高过现时许多人拥有的401-K和IRA帐户。害怕风险的人,可投资较保守的共同基金。

在未来几个月国会将会有许多讨论, 希望不要成为一个政治汽球。

外国人收入与国外收入

有几个有关外国人和国外收入的税务观念,是很容易被混淆的。

外国人在美国投资,有部分收入是免缴美国税的,这些收入包括:银行存款利息收入和股票投资资金增值收入。但其它收入则要付收入税,通常是要预先从收入中扣起,这些收入包括:股票或共同基金股息(DIVIDENDS)、卖出房地产资金增值、租金收入和其它来自美国的收入。… …

美国纳税人(有了绿卡便马上成为美国纳税人)在海外收入要不要付税呢?美国税例是要纳税人为全世界收入纳税,所以国外收入都要放入报税表。但长期居住在外国的美国纳税人可能有资格取得「外国收入免税额」,目前每个人每年八万元。不过,这些纳税人即使全部收入都被豁免税项,依然递交报税。

以上八万元「外国收入免税额」,令许多人误会,以为凡是美国纳税人在海外收入都有八万元免税,这是不正确的。除非您长期住在外国,您在海外的收入是没有豁免金额的。

帮助儿女购买房子

如今房地产价钱高企,子女大学毕业后开始上班,想要自己购置房子很不容易。有一些有能力的父母,可能愿意在自己房子的净值中借贷,去帮助他们提供首期款项。

父母应该用什么方式去帮助子女呢?最简单的方式当然是送钱给子女,让他们用来买屋,房屋也只有子女的名字。这样做要注意赠与税例,假如赠与金额超过2.2万元,便会产生赠与税,但该赠与税可利用遗产免税金额去抵销,每个人一生都可以赠与一百万元。

另一个方式是将钱以低利率借贷子女,不过,税例规定要有设立正式的借据,订明利率与归还条款。父母收到的利息要在报税表上当为利息收入,但子女要将利息扣税的话,该贷款必须以房屋作抵押,并要将借据向当地县政府登记。此外,除非该笔款项在申请房屋贷款之前几个月已经在子女帐户,借贷机构可能要父母发出「赠与信」。

最后一个方式,是与子女合资购买房子,即父母亦成为业主和借贷人之一,这样做便没有借贷或赠与问题,但假如父母不住在该房子,将来卖出时部分资金增值没有免税金额。

529计画可能有扣税优惠

529储蓄计画,是一个为子女大学教育经费储蓄的帐户,帐户收入可以享受免税优惠。去年年全美国529储蓄金额增加了差不多五成,总额达到5300百万,可见越来越多父母利用这个方法,去为子女预备教育经费。

有一些州让父母为子女储蓄时,给予税务好处,就是让父母将每年存入529计画帐户的金额,在州报税表上扣税。如:纽约和密西根州给已婚夫妇每年最高一万元扣税金额。

加州到目前为止,仍未有扣税优惠,但一个叫SB30的提案,正在州议会中讨论,看来相当有机会获得通过。这个法案可能让家长将放入529帐户的金额扣税,由2005年开始。

由于您必须参加自己州的529计画,才可以享受扣税优惠,所以应该优先自己州的529计画。近年许多财务机构为529计画作经纪,但多数是为外州的529 计画作推销,住在加州的父母,为了将来取得扣税优惠,应该尽量参加加州的529计画,可直接到WWW.SCHOLARSHARE.COM 开设帐户。(林修荣) (文章来源: 文学城)

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